El Yang-tsé en llamas

El día 20 de diciembre de 1966 se estrenaba en el teatro Rivoli de Nueva York la película “The Sand Pebbles”, en España El Yang-tsé en Llamas, dirigida por Robert Wise e interpretada por Steve McQueen, Candice Bergen, Richard Creena, Richard Attenborough y Mako entre otros actores.

The_Sand_Pebbles_film_posterFue nominada a 8 Oscars de la Academia destacando lo de mejor película, mejor actor, mejor actor secundario o mejor banda sonora.

El argumento de la película trata del maquinista Jake Holman (Steve McQuenn) recientemente destinado al patrullero fluvial USS San Pablo antes de la guerra civil china. La misión del San Pablo es la de patrullar en el Yang-tsé, los acontecimientos se precipitan en el momento en que reciben la orden de ir a rescatar a unos misioneros.

La película está basada en una novela de ficción del mismo nombre del escritor Richard McKenna (1913-1964). El autor se enroló a la US Navy en 1931, sirvió en la Segunda Guerra Mundial y en la guerra de Corea, se retiró con el grado de Jefe de Maquinistas. McKenna estuvo destinado entre 1939 a 1941 en el cañonero fluvial USS Luzon PG-47 en el río Yang-tsé como maquinista.

Hay al menos tres historias muy parecidas de tres barcos en los que posiblemente tanto Richard Mckenna en su propia experiencia como el equipo de producción de la película pudo verse inspirada.

El primer caso empieza en el mismo buque utilizado para la película, el protagonista de la historia es el patrullero fluvial USS San Pablo armado con un cañón de 76 mm. y un par de ametralladoras Lewis de 7,62 mm.

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USS San Pablo

El USS San Pablo no existió, aunque el que se construyó para la película se parecía bastante a los buques utilizados para tal fin en la época en lo que se llamaba “diplomacia de cañonero”, en realidad el equipo de producción se gastó 250.000 dólares en construir un buque basado en el diseño del USS Villalobos (según fuentes). Robert Wise el director, decidió construir el San Pablo en Hong Kong, si lo hubieran hecho en los Estados Unidos la factura hubiera subido a 1.000.000 de dólares de la época.

El USS Villalobos fue construido en los astilleros Hong Kong & Whampoa Dock Company en Hong Kong para la Armada española y botado en julio de 1896 para ser destacado en las Islas Filipinas. En la guerra hispano-estadounidense de del 25 de abril al 12 de agosto de 1898 al perder España el control sobre las Filipinas, el cañonero pasó a manos de los Estados Unidos, al igual que sus hermanos Elcano e Isabel.

Un poco atrás en el tiempo, en el año 1854 se creó la llamada “Patrulla del Yang-tsé” destinada a proteger a los ciudadanos y los intereses de los Estados Unidos a lo largo de este río, popularmente se la llamaba la “YangPat”, esta patrulla de disolvió en 1949.

Una de las principales ciudades chinas a la rivera del Yang-tsé era Nankín capital de la china nacionalista, en esta ciudad por su posición estaban afincados gran parte de la colonia internacional con ciudadanos de Estados Unidos, Francia, Reino Unido, Italia, Japón y Holanda. Para proteger a sus ciudadanos y los intereses comerciales estaban destacados en el puerto numerosos buques de guerra de todas estas nacionalidades incluida la “YangPat”. A finales de marzo de 1927 un ejército comunista chino se acercó a la ciudad para tomarla, los soldados nacionalistas en la ciudad o se rindieron o huyeron provocando en su ausencia disturbios en toda la ciudad y de los que se quedaron unos 10.000, se ocuparon de quemar casas y atacar a los ciudadanos y consulados extranjeros.

Entre los altercados hubo una historia protagonizada por el cónsul general de los Estados Unidos John Ker Davis que junto a la gente que estaba refugiada en el consulado se vieron obligados a huir protegidos por un contingente de los Marines a una colina llamada Socony, en donde se hallaba el edificio principal de la Standard Oil Company que se encargaba de aprovisionar de combustible a los buques que navegaban por la zona.

Y aquí es donde entra en acción el USS Villalobos junto al USS Elcano que mediante una cortina de fuego de artillería y tropas de tierra consiguieron rescatar al cónsul general y a los demás retenidos en la colina.

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Cañoneros de izquierda a derecha: Isabel, Villalobos y Elcano

La siguiente historia trata de otro patrullero fluvial de los Estados Unidos, el USS Panay PR-5. Fue construido en los astilleros Kiangnan Dockyard & Engineering Works en Shanghái para servir en la flota asiática norteamericana en el río Yang-tsé. El USS Panay al igual que su hermano gemelo el USS Luzon navegaban por la ruta del Yang-tsé también pertenecían a la patrulla “YangPat”.

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USS Panay PR-5, muy parecido al USS San Pablo

Después de la invasión japonesa en china en el verano de 1937 el USS Panay ayudó a evacuar a ciudadanos occidentales de la ciudad de Nankín, entre ellos se encontraban además del personal de la embajada de los Estados Unidos y algunos civiles el cámara Norman Alley de Universal News, Eric Mayell de Movietone News, Norman Soong de The New York Times, Jim Marshall del Collier’s Weekly y los corresponsales italianos Sandro Sandri y Luigi Barzini de los diarios La Stampa y Corriere della Sera respectivamente.

El día 12 de diciembre de 1937 las fuerzas japonesas recibieron la orden de atacar a todos los buques que se encontraran en la zona de Nankín puesto que habían recibido información de que tropas chinas intentaban huir por el río. Días antes el comandante del USS Panay en previsión de posibles ataques ordenó poner banderas norteamericanas visibles a lo largo y ancho del barco incluido el techo, aun así el USS Panay y tres petroleros de la Standard Oil fueron atacados por aviones japoneses, el cañonero recibió el impacto de 2 de las 18 bombas de 60 kg. lanzadas desde los aviones y ametrallado por otros nueve cazas.

El USS Panay acabó hundiéndose muriendo tres tripulantes y el reportero italiano Sandro Sandri, 43 tripulantes y cinco civiles fueron heridos.

La presencia de los cinematógrafos Norman Alley y Eric Mayell permitió documentar el ataque y el hundimiento del USS Panay.

Via Youtube video del bombardeo del USS Panay filmado por los cinematógrafos presentes AQUÍ.

El protagonista de la última historia además del que se filmó de otra película llamada “El incidente del Yang-tsé” de 1957, es el destructor de la Royal Navy HMS Amethyst F-116, buque construido en los astilleros Alexander Stephens & Sons en Govan Reino Unido, entrando en servicio el 2 de diciembre de 1943.

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HMS Amethyst F-116

Durante la guerra civil china de 1927 a 1949, el Reino Unido también mantenía constantemente unidades navales en Nankín para proteger a sus intereses y a los miembros de la comunidad inglesa. El 20 de abril de 1949 mientras la HMS Amethyst se dirigía a relevar al HMS Confort recibió el ataque de fuerzas del ejército de liberación chino, con armas de fuego ligeras y con artillería causando muchos muertos entre la tripulación, el buque quedó aislado sin posibilidad de moverse embarrancado en un lodazal.

Ante la imposibilidad de quedarse ahí, la tripulación acondicionó el buque lo mejor que pudo y salió a por todas llevándose por delante una barrera de juncos que habían montado las tropas chinas para evitar la huida. Muy similar al del USS San Pablo de la película cuando debe de pasar por una barrera de juncos disparando su cañón de 76 mm. para romper la barrera y conseguir pasar.

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El USS San Pablo disparando contra la barrera de juncos

Como conclusión, según distintas fuentes como he comentado anteriormente, si los productores de la película se basaron en el diseño del Villalobos no acertaron mucho, pues se parecía más al USS Panay y a los cañoneros de esa época que al Villalobos.

Además está claro que en la película hay elementos de cada una de estas historias reales, el rescate de la colina de Socotoy del USS Villalobos al final de la película aparece una escena similar; el diseño del USS San Pablo basado en el USS Panay como ya he comentado; y por último el ataque a la barrera de juncos como la del HMS Amethyst.

El San Pablo se salvó del desguace después de la película, por un tiempo estuvo siendo utilizado por una empresa norteamericana reconstruyendo puentes en Vietnam, para finalmente ser comprado por una empresa de indonesia y renombrarlo a “Nola D”, ha sido utilizado también como hotel flotante y como base de operaciones sísmicas para la empresa Seiscom Delta Exploration Co., con distintas modificaciones incluida una plataforma para helicópteros.

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El Nola D ex San Pablo, con un helicóptero en la plataforma

Para finalizar un dato curioso sobre el ficticio USS San Pablo, voluntarios a bordo del SS Lane Victory conservado como museo en San Pedro (california), atesoran en perfecto estado de funcionamiento el motor del San Pablo, una réplica de los años 20.

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Motor del San Pablo en el SS Lane Victory

El SS Lane Victory pertenece a la exitosa serie de barcos de carga de la clase Victory de la que se construyeron 543 unidades, utilizada en la Segunda Guerra Mundial, guerra de Corea y guerra de Vietnam, pero esa es otra historia.

 

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Estación Polar Cebra

La película se estrenó en Estados Unidos en 1968 dirigida por John Strughes e interpretada por Rock Hudson, Patrick McGoohan, Ernest Borgnine, Jim Brown, Tony Bill, Lloyd Nolan y Alf Kjellin. Fue nominada a dos Oscars de la Academia por mejor fotografía y mejores efectos visuales.

ice_station_zebra-306316909-largeBasada en una novela de 1963 llamada “Ice Station Zebra” de Alistair McLean, autor también de los Cañones de Navarone y el Desafío de las Águilas.

Alistair McLean (1922-1987) se enroló en la Royal Navy en 1941 siendo su principal destino el crucero ligero HMS Royalist de la clase Dido de 7.200 toneladas, en el que estuvo embarcado hasta 1946 fecha en la que se licenció.

El HMS Royalist fue muy activo durante la Segunda Guerra Mundial, combatiendo tanto en el Océano Atlántico, Mar Mediterráneo y en el Océano Pacífico, destacando de entre todas las campañas la operación para localizar y hundir al acorazado alemán Tripitz.

La trama de la película se desarrolla a partir de la necesidad de acudir al rescate de la estación meteorológica inglesa llamada  Estación Polar Cebra con la que se ha perdido el contacto, para ello reclutan a un equipo compuesto por un agente de la CIA, dos agentes británicos, un agente comunista desertor y dos oficiales de la marina. Para llegar a la Estación Polar Cebra emplean un submarino nuclear, el USS Tigerfish SSN-509, que viajará por debajo de la capa de hielo hasta su destino. Evidentemente si hay espías de por medio habrá una misión secundaria oculta, que es la recuperación de la cápsula de un satélite espía soviético con fotografías de instalaciones norteamericanas y rusas. Por el camino el submarino sufrirá un intento de sabotaje, rápidamente solventado antes de llegar a la profundidad de implosión.

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USS Tigerfish

Buques utilizados

El equipo de producción de la película llegó a utilizar dos submarinos para filmar sus escenas del USS Tigerfish SSN-509, que como toda buena obra de ficción no ha existido mas que en el libro y película.

El primer y principal submarino utilizado fue el USS Ronquil SS-396 a propulsión diésel en superficie y eléctrica en inmersión, fue utilizado para filmar todas las escenas del submarino en superficie.

El USS Ronquil perteneciente a la clase Balao fue construido en los astilleros norteamericanos Portsmouth Navy Yard en Portsmouth, siendo botado el 27 de enero de 1944 y entrando en servicio el 22 de abril de 1944.

En el poco tiempo que tuvo para participar en la Segunda Guerra Mundial en el escenario del Pacífico hundió dos barcos de carga japoneses con un monto total de 10.615 toneladas.

De mayo de 1952 hasta enero de 1953 el USS Ronquil fue modernizado a lo que se llamaría “Guppy IIA”, esta modernización incluía una reforma general del casco y la vela para facilitar la navegación sumergido, así mismo también recibió nuevas y más resistentes baterías, un snorkel para poder navegar a profundidad de periscopio con los motores diesel y nueva electrónica incluyendo mejores sonares para la detección.

Las modificaciones del casco le daban cierto parecido al famoso submarino de propulsión nuclear el USS Nautilus SSN-571 que en 1958 fue el primero en navegar bajo en hielo del Polo Norte.

El USS Ronquil fue dado de baja el 1 de julio de 1971, fecha en la que fue transferido a la Armada española y renombrado Isaac Peral con numeral S-32 permaneciendo en activo hasta el 3 de abril de 1984.

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USS Ronquil SS-396 antes y después de la modernización Guppy

El segundo submarino utilizado fue el USS Blackfin SS-322 de la clase Balao, utilizado en la película para todas las escenas en las que el submarino se sumergía y emergía del mar.

El USS Blackfin fue construido en los astilleros norteamericanos de Electric Boat Company, Groton, siendo botado el 12 de marzo de 1944 entrando en servicio el 4 de abril de 1944.

También participo poco en la Segunda Guerra Mundial y fue en el escenario del Pacífico en donde hundió al destructor japonés Shigura de 4.325 toneladas.

En 1951 también recibió la modernización “Guppy IA” parecida a la del USS Ronquil para mejorar la navegación en inmersión.

En 1963 se lo utilizó para la película “Move Over, Darling” en España “Apartate, Cariño” interpretada por Doris Day y James Gardner.

Su final fue el utilizarlo como blanco en prácticas de tiro en el proyecto “SubSinkEx Project Thurber” el 13 de mayo de 1973.

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USS Blackfin S-322 antes y después de la modernización Guppy

Por último para todas las tomas en inmersión, se utilizó una maqueta de un submarino a propulsión nuclear de la clase Skate, que curiosamente como los dos anteriores su aspecto exterior se parecía mucho al USS Nautilus.

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USS Skate

Las posibles historias reales detrás de la ficción

Programa Corona

Según documentos desclasificados en 2006 de la Oficina Nacional de Reconocimiento de los Estados Unidos (United States National Reconnaissance Office), una capsula de reentrada perteneciente a un satélite de reconocimiento norteamericano Corona o Discoverer 2 con información sensible aterrizó cerca de la localidad de Spitsbergen en el archipiélago de Svalbard, bajo jurisdicción de Noruega en el Océano Glacial Ártico en abril de 1959.

Discoverer 1
Satélite Discoverer 1 muy similar al Discoverer 2

Los satélites Corona eran construidos y operados por la CIA, esta serie de satélites fueron operativos desde 1959 a 1972. El Discoverer 2 concretamente fue lanzado el 13 de abril de 1959 mediante un cohete Thor/Agena situándolo en una órbita polar, el satélite disponía de una cámara panorámica y de un vehículo de reentrada para poder recuperar las fotografías tomadas. Aunque parte de la información de este programa esta desclasificado, de la misión Discoverer 2 sólo hay rumores, por un lado se comenta que la cápsula la recuperaron los soviéticos pero por parte norteamericana se cree que la capsula cayó al mar perdiéndose su carga.

Esta historia tendría similitudes con la aparecida en la película, más aun cuando al parecer uno de los asesores técnicos de producción trabajó para el programa Corona y tenía cierta información técnica sobre este tema.

Proyecto COLDFEET

El otro posible caso se remonta al año 1962 con el proyecto “COLDFEET”, también fue una operación de la CIA, su intención era la de recuperar información sensible de una estación soviética abandonada en el hielo Ártico. La estación había sido abandonada por el peligro que suponía trabajar encima de las placas de hielo en donde estaba asentada.

La oficina de reconocimiento de la marina de los Estados Unidos quería investigar si los soviéticos, como hacía también la U.S. Navy, habían establecido una red de vigilancia acústica para el seguimiento de submarinos en este tipo de estaciones.

Así que en mayo de 1962 mediante un avión B-17G modificado embarcaron el mayor James Smith de la U.S.A.F., paracaidista experimentado y experto lingüista ruso, y el teniente Leonard A. LeShack ex geofísico antártico. Ambos se lanzaron en paracaídas hacia la estación soviética llamada PN 8.

Como en esa zona era imposible el aterrizaje de ningún avión, para la recuperación de los agentes y del equipo que habían recuperado se utilizó el sistema “Fulton Skyhook” diseñado por el inventor y aventurero Robert Fulton Edison Jr., era un sistema sencillo pero no carente de peligros.

El método de este sistema de recuperación tierra-aire es el siguiente, los agentes en tierra deben de hacer ascender mediante un cable un globo aerostático en un extremo y la carga en el otro, el avión debidamente equipado para ello mediante unas grandes pinzas recoge el cable y arrastra la carga, mientras con extremo cuidado desde alguna escotilla o compuerta de carga del avión se atrapa el cable y se asciende la carga dentro del aparato.

N809Z Boeing B-17G Fortress (32426) ex 44-83785 with Fulton Skyhook A.
Avión B-17G modificado utilizado en el proyecto COLDFEET

El B-17G realizo tres pasadas, dos para los agentes y una para el equipo recuperado.

Después de analizar los datos del equipo soviético que se llevaron de la estación, se consiguió averiguar el método empleado para el seguimiento de los submarinos americanos bajo el hielo del Ártico y la manera de contrarrestarlos.

Ejemplo de extracción mediante el sistema Fulton AQUÍ.

Accidente submarino HMS Thetis

El otro paralelismo lo protagoniza el submarino HMS Thetis N-25 construido por los astilleros ingleses Cammell Laird & Co. Limited en Birkenhead, durante las pruebas de mar e inmersión del día 1 de junio de 1938, en que sufrió un accidente mortal.

La causa del accidente lo provocaron los acabados de pintura dentro del submarino en concreto en las válvulas que regulan el aire que entra y sale desde el interior de los tubos lanzatorpedos al interior del submarino. Al hacer la prueba de inmersión cargando de agua los tubos lanzatorpedos de proa para obtener así lastre, las válvulas no actuaron como debían y parecía que dentro del tubo no había agua. Cuando se abrió el tubo lanzatorpedos con la seguridad de que no había agua por la posición de la válvula, entró inmediatamente un torrente de agua que inundó la sala de torpedos. La tripulación logró salir de allí e intentó cerrar el segundo compartimento estanco, cosa inútil ya que otra vez la capa pintura que se le había dado atascaba la escotilla y no permitía el cerrado estanco del compartimento. El submarino se hundió descontroladamente por proa por el peso del agua y la tripulación al fin consiguió refugiarse en el tercer compartimento estanco.

Con el submarino hundido a 48 metros de profundidad con 103 tripulantes a bordo tenia oxígeno sólo para 18 horas. Para dar testigo de que seguían vivos, consiguieron lanzar una boya y una bengala que indicaba su posición. El último intento de la tripulación para dar más visibilidad y conseguir así el rescate, fue vaciar los tanques de lastre posteriores para levantar la popa, que quedó fuera del agua unos seis metros.

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Rescate del HMS Thetis

Para el rescate el submarino tan solo disponía de una cámara de escape de emergencia para una sola persona a la vez. Tan solo 8 personas consiguieron utilizar esa cámara de escape, la última persona que lo intentó entró en pánico dentro de la cámara y trató de abrir la escotilla de escape antes de que el compartimento se llenara de agua ahogándolo. Como la escotilla externa quedó parcialmente abierta, dejó inutilizada la cámara de rescate imposibilitando que nadie más la pudiese usar pereciendo el resto de la tripulación por asfixia.

El HMS Thetis posteriormente sería reflotado y reparado, se le cambió el nombre a HMS Thunderbolt entrando en servicio en 1940. Finalmente el 14 de marzo de 1943 lo hundiría la corbeta italiana Cicogna cerca de Sicilia.

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HMS Thunderbolt

Conclusiones

Los paralelismos entre la película y los posibles hechos reales en las que se pudo inspirar el equipo de producción están claros.

Primero las motivaciones de las agencias de inteligencia de ambos bloques en busca de la “Estación Polar Cebra”.
En segundo lugar está el satélite estrellado y su misión de recuperación, como el satélite Corona/Discoverer 2 de la realidad.
En tercer lugar está el intento de sabotaje del USS Tigerfish, bloqueando las válvulas de los tubos lanzatorpedos utilizando epoxi en lugar de pintura, tremendamente parecido al accidente del HMS Thetis
Y por último hay la semejanza estructural exterior y la navegación bajo el hielo del submarino protagonista el USS Tigerfish, como ya he comentado, excepto por la misión de rescate y recuperación del satélite todo es muy parecido a la histórica navegación del USS Nautilus.

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USS Tigerfish en la Estación Polar Cebra